Tahun 2024 Menandai Tahun Penting dalam Pencarian NASA akan Kehidupan Ekstraterestrial

(SeaPRwire) –   Tidak banyak pesawat ruang angkasa yang telah diluncurkan dengan puisi yang diukir di sisinya. Sebenarnya, tidak ada pesawat ruang angkasa yang pernah diluncurkan dengan puisi yang diukir di sisinya—tapi tidak ada pesawat ruang angkasa yang pernah benar-benar seperti NASA’s .

Kapal luar angkasa, yang berada dalam , akan diluncurkan pada bulan Oktober, melakukan perjalanan panjang selama enam tahun ke Jupiter. Sesampainya di sana, ia akan melaksanakan serangkaian terbang dekat dengan bulan misterius planet tersebut —dunia yang memiliki cangkang es dan lautan yang melingkupi seluruh planet, dan satu-satunya tempat di tata surya selain Bumi yang dipertimbangkan oleh astronom dan eksobiolog sebagai tempat paling mungkin untuk .

Jenis janji itulah yang menginspirasi lirik kosmik, dan tahun lalu, Penyair Laureat AS menulis beberapa untuk menghormati baik bulan dan misi, menulis sebagian:

[E]ach rivulet, each pulse, each vein.
O second moon, we, too, are made of water,
Of vast and beckoning seas.
We, too, are made of wonders, of great.
And ordinary loves, of small invisible worlds,
Of a need to call out through the dark.

Pada tahun 2030, ketika pesawat ruang angkasa tiba di , ia akan memanggil melalui kegelapan—mungkin menjawab pertanyaan lama tentang apakah kita sendirian di alam semesta yang dingin dan luas atau jika di suatu tempat kita memiliki teman. “Kami berusaha memahami potensi kehidupan di Europa,” kata ilmuwan proyek NASA . “Apakah itu tempat yang memiliki bahan untuk kehidupan, kondisi untuk kehidupan? Seperti apa kimianya? Metabolisme?”

Tambah ilmuwan program NASA Curt Niebur: “Semakin banyak kami belajar tentang Europa, semakin tampak bahwa bahan-bahan itu kemungkinan akan hadir.”

bahwa ahli astronomi legendaris Galileo Galilei menemukan empat bulan besar Jupiter, yang akan dinamai Io, Europa, Ganymede, dan Callisto. Hari ini, diketahui mereka adalah bagian dari kelompok setidaknya mengorbit planet raksasa itu. 405 tahun kemudian, pada tahun 2015, mantan anggota kongres Texas yang kurang dikenal, , yang wilayahnya mencakup bagian dari Houston—rumah NASA’s —memimpin menyediakan dana untuk kedua orbiter Europa dan pendarat kemudian. Ia juga membuat proyek menjadi bagian wajib dari agenda eksplorasi NASA. Misi Europa, tak lama setelah undang-undang tersebut diloloskan, adalah satu-satunya “tidak sah tidak terbang.”

Penerbangan itu dapat menemukan banyak hal. Ketika Io, Europa, Ganymede, dan Callisto mengorbit Jupiter, mereka ditahan erat dalam cengkeraman gravitasi planet, tetapi gravitasi lemah masing-masing satelit juga memiliki pengaruh terhadap bulan saudaranya ketika mereka lewat satu sama lain—menarik mereka dan menyebabkan mereka sedikit melengkung, sama seperti bulan kita menarik dan melepaskan pasang surut di Bumi. Untuk bulan-bulan Jovian, semua pengulangan dan pelepasan itu menghasilkan banyak panas dalam. Di Io, bulan terluar dari empat bulan besar, ini menyebabkan gunung berapi, dengan hingga terjadi setiap saat. Di Europa, ini berarti bahwa es cangkang bulan tidak sama sekali meluas hingga kerak padatnya. Sebaliknya, bahwa lapisan es tipis tidak lebih tebal dari 15 hingga 25 km (10 hingga 15 mi.) sementara samudera di bawahnya mencapai kedalaman tambahan 60 hingga 150 km (40 hingga 100 mi.). Dengan diameter hanya 3.100 km (1.940 mi), Europa kurang lebih seperempat ukuran Bumi, tetapi samudera tunggal besarnya diperkirakan mengandung sebanyak seluruh samudera Bumi digabungkan.

Lebih lagi, air itu tidak diam. Selamanya berombak di sekitar bulan, ia menyebabkan di lembaran es serta besar yang pecah bebas kemudian membeku secara bergerigi di tempat, dan yang meletus tinggi di atas permukaan Europa. Air yang jatuh kembali ke bulan serta lebih banyak yang merembes melalui retakan di es menghasilkan noda merah karat di bagian permukaan. Itu tanda kimiawi menggiurkan bahwa samudera Europa mungkin sangat mirip dengan samudera Bumi.

“Air itu kemungkinan mengandung natrium klorida, atau garam meja biasa,” kata Pappalardo. “Radiasi dari partikel bermuatan yang terperangkap di magnetosfer Europa akan mengubahnya menjadi cokelat kemerahan.”

Garamlah yang dicampur ke dalam air Europa. Samudera berada dalam kontak terus menerus dengan lumpur di dasarnya dan kemungkinan menyerap , termasuk nitrogen, fosfor, dan belerang, serta molekul oksigen dan hidrogen terlarut. Semua itu membentuk lingkungan yang kaya, hangat, dan amniotik di mana kehidupan akan memiliki banyak kesempatan untuk muncul. Membuat kasus biologi lebih kuat lagi adalah kemungkinan kehadiran ventilasi hidrotermal di dasar laut Europa. Di Bumi, geyser tersebut mendukung berbagai jenis kehidupan jauh di bawah permukaan; Europa, dengan keraknya yang melengkung, mungkin dengan mudah menjadi rumah proses serupa.

“Ini bukan hanya kehidupan uniseluler [di sekitar ventilasi hidrotermal Bumi],” kata Niebur. “Ini adalah kehidupan multiseluler, bentuk kehidupan kompleks yang berada di sana hidup dalam kegelapan yang mutlak, didorong oleh panas dalam.”

Tentu saja, ilmuwan sama sekali tidak siap mengatakan bahwa hanya karena biologi dapat hadir di Europa bahwa ia benar-benar hadir. Kehidupan Europan memerlukan tidak hanya bahan kimia yang tepat, tidak hanya kehadiran air, tidak hanya sumber energi yang cukup, seperti pemanasan pasang surut bulan. Ia juga memerlukan banyak waktu.

“Anda membutuhkan stabilitas,” kata Niebur. “Ini tidak membantu jika Anda menyatukan bahan-bahan itu selama 20 menit; kehidupan tidak akan dimulai dan berevolusi dalam skala waktu seperti itu. Anda membutuhkan lingkungan yang akan stabil selama jutaan tahun.”

Ada satu hal penting lain juga—sesuatu yang belum pernah didefinisikan oleh ahli biologi evolusioner atau eksobiolog. “Kami harus mengetahui apa yang diperlukan untuk beralih dari kimia ke energi kimia ke kehidupan,” kata Pappalardo.

Kesabaran diperlukan sebelum jawaban-jawaban itu dan lainnya dapat diketahui. Europa Clipper dijadwalkan diluncurkan musim gugur ini di atas , roket paling kuat dalam armada perusahaan, menghasilkan 2,3 juta kg (5 juta lbs) dorongan saat lepas landas. Biasanya, Falcon Heavy menghemat beberapa bahan bakarnya saat naik, memungkinkan mesin-mesinnya terus bekerja sehingga ketiga tahapnya dapat mendarat dengan lembut di Bumi di mana mereka dapat dipulihkan, diperbaiki, dan digunakan kembali. Itu tidak akan terjadi untuk peluncuran ini. NASA berniat menghisap setiap ons energi—dan setiap tetes bahan bakar—dari Falcon, memberi Europa Clipper dorongan terbesar mungkin dan meninggalkan ketiga tahap yang terbakar kembali untuk jatuh ke lautan.

“Kami akan membakar booster dan tidak memulihkannya untuk memperoleh lemparan maksimum dari roket,” kata Pappalardo.

Itu memang akan memberi pesawat ruang angkasa banyak dorongan, mengirimnya dengan kecepatan 40.200 km/h (25.000 mph) relatif terhadap Bumi bergerak dan hingga 129.000 km/h (80.000 mph) relatif terhadap matahari yang diam. Bahkan itu berarti bahwa Europa Clipper tidak akan tiba di sistem Jovian . Ia akan menghabiskan hampir satu tahun lagi mengorbit Jupiter dan menggunakan gravitasi tiga bulan besar lainnya untuk membentuk trajektorinya, mengarahkannya ke Europa. Pada tahun 2031 ia akan mulai kampanye ilmu pengetahuannya, melakukan hampir 50 lewatan dekat dengan Europa—beberapa sedekat 25 km (16 mi.)—selama tiga tahun, dengan kemungkinan perpanjangan misi jika perangkat keras dan uang memungkinkan.

“Tergantung pada bagaimana pesawat ruang angkasa berfungsi dan situasi pendanaan NASA,” kata Pappalardo. “Kami harus menentukan tujuan misi diperpanjang, tetapi saya bayangkan kami akan menemukan beberapa area yang sangat menarik yang ingin kami kejar lebih intensif.”

Pertaruhannya adalah bahwa kapal akan mampu tetap beroperasi melampaui minimal tiga tahun. Secara historis NASA memperkirakan waktu misi lebih rendah untuk menjaga harapan di bawah kendali dan membuat mudah bagi pesawat ruang angkasanya melampauinya. Sebelum mendarat di Mars pada tahun 2004, badan antariksa mengumumkan bahwa mereka akan berfungsi untuk minimal 90 hari, dengan waktu di atas itu dianggap bonus. Pada akhirnya, Spirit tetap bekerja selama enam tahun dan Opportunity selama 15 tahun.

Artikel ini disediakan oleh penyedia konten pihak ketiga. SeaPRwire (https://www.seaprwire.com/) tidak memberikan jaminan atau pernyataan sehubungan dengan hal tersebut.

Sektor: Top Story, Daily News

SeaPRwire menyediakan distribusi siaran pers real-time untuk perusahaan dan lembaga, menjangkau lebih dari 6.500 toko media, 86.000 editor dan jurnalis, dan 3,5 juta desktop profesional di 90 negara. SeaPRwire mendukung distribusi siaran pers dalam bahasa Inggris, Korea, Jepang, Arab, Cina Sederhana, Cina Tradisional, Vietnam, Thailand, Indonesia, Melayu, Jerman, Rusia, Prancis, Spanyol, Portugis dan bahasa lainnya. 

Badan utama pesawat ruang angkasa adalah 5 m (16 kaki) tinggi, tetapi ketika panel surya pembangkit tenaganya diperpanjang, ia membentang 30 m (100 kaki)—sekitar panjang lapangan bola basket—untuk memaksimalkan energi yang dikumpulkan dari matahari jauh. Dilengkapi dengan 24 mesin, yang akan memungkinkannya